V júli 2018, presnejšie 17. júla, ohlásilo Centrum pre malé planéty (rozumej asteroidy) Medzinárodnej astronomickej únie (IAU´s Minor Planet Center), že tým vedený Scottom Sheppardom (Carnegie Institution for Science, Washington D.C., USA) identifikoval 10 nových Jupiterových mesiacov. Celkový počet prirodzených satelitov Jupitera tak narástol na 79 a Jupiter získal pred druhým Saturnom dostatočný náskok. Saturn má totiž zatiaľ objavených 62 mesiacov. Sheppard je naozajstným rekordérom v objavovaní mesiacov Jupitera – zo 79 mesiacov on objavil 51.

Desiatky Jupiterových mesiacov obiehajú po vzdialených dráhach v celých rojoch okolo svojej planéty retrográdne, teda opačne ako rotuje Jupiter okolo osi. Zgrupujú sa do troch skupín s 15 až 20 objektmi a pomenované sú podľa najjasnejších členov svojej skupiny: Ananke (objavená v r. 1951), Carme (1938) a Pasiphae (1908). Je veľmi pravdepodobné, že každá z týchto rodín predstavuje úlomky z väčších pôvodných telies, ktoré boli rozbité pri zrážkach v dávnej minulosti. Z 10 nových mesiacov je 7 medzi týmito telesami s retrográdnou dráhou. Dva ďalšie obiehajú okolo Jupitera po prográdnych dráhach (teda v smere rotácie planéty) a zdajú sa byť členmi menšej skupiny spojenej s mesiacom Himalia (objavený v r. 1904). „Náš ďalší objav je skutočne podivný a má dráhu ako žiadny iný známy Jupiterov mesiac,“ poznamenáva Sheppard. Mesiac nesie označenie S/2016 J2 a je príliš ďaleko od Jupitera na to, aby bol v skupine retrográdnych mesiacov. Takže tento nový objav, predbežne pomenovaný „Valetudo“, má „klasickú“ – prográdnu – dráhu.

S výnimkou práve Valetuda sa všetky nové objavy uskutočnili v roku 2017, kedy bol Sheppard na svojom sólovom pozorovacom pobyte v Čile, kde používal 6,5-metrový teleskop Magellan-Baade na Las Campanas a 4-metrový teleskop Blanco na Cerro Tololo. „Jupiter sa totiž teraz ocitol na tom mieste oblohy, kde prebieha hľadanie extrémne vzdialených objektov slnečnej sústavy,“ hovorí Sheppard. Práve on vedie aj tým astronómov hľadajúcich údajnú hmotnú planétu, ktorá by mohla obiehať ďaleko za Plutom. Ďalšie pozorovania začiatkom tohto roka (2018) umožnili Sheppardovi určiť dráhu každého z nových mesiacov. Predovšetkým Valetudo sa stal vhodným na pomenovanie, pretože už bol celkovo pozorovaný počas troch opozícii Jupitera so Slnkom (opozícia = usporiadanie Slnko-  Zem – Jupiter takmer na jednej priamke). Valetudo je rímska bohyňa zdravia a hygieny, je nasledovník Jupitera a v gréckej mytológii je známa pod menom Hygieia. Sheppard hľadal pri svojich pozorovaniach aj niekoľko z 11 „stratených“ mesiacov – telies, ktorých dráhy sú známe tak biedne, že budú musieť byť v podstate objavené znova.

Publikované v časopise QUARK, 5/2019, RNDr. Zdeněk Komárek

Zdroj obrázka: https://sites.google.com/carnegiescience.edu/sheppard/home/newjupitermoons2018

Text k obrázku: Dráhy vonkajších Jupiterových mesiacov vrátane nového mesiaca Valetudo. Dráhy nových mesiacov sú vyznačené tučnejšou čiarou.